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Tecnología del PC

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8.2  Discos externos

§1  Antecedentes

Seguramente no estamos inventando la pólvora si decimos que el mundo en que vivimos, se digitaliza a pasos agigantados. Gran parte de la humanidad dispone cada día de más cacharros ("gadgets") digitales. Desde teléfonos móviles a cámaras fotográficas, pasando por reproductores de música y un largo etcétera (ayer vi por primera vez un portarretratos digital [1]). Esto sin contar con que el PC se vuelve cada día más "personal"; no solo existe un PC por cada empleado en cualquier oficina, empresa, o negocio. Incluso en el entorno doméstico son ya muchos los hogares que disponen de más de un ordenador, y la tendencia es que, a partir de cierta edad, cada miembro de la familia disponga del suyo propio (seguramente portátil). En realidad es una repetición de lo ocurrido con los teléfonos móviles.

La consecuencia es que la cantidad de información que generamos y almacenamos crece de forma paralela a la digitalización de nuestras vidas. No solo en las empresas, en las que desde siempre ha habido que archivar cartas, facturas, albaranes, expedientes etc. Almacenamiento que ahora se realiza en formato digital. También en el ámbito privado y doméstico, la cantidad de información que manejamos crece de forma imparable. Los estudiantes trabajan sobre libros y apuntes electrónicos, y casi todo el mundo archiva ya su correspondencia en formato digital (casi seguro en MS Word). También queremos conservar nuestros email, que a fin de cuentas representan un registro de nuestra vida; y por supuesto, queremos conservar nuestras fotos; nuestra música (el MP3 ha desbancado casi por completo al CD), e incluso las películas que bajamos de la Red, o los momentos singulares capturados con el móvil, que ya es capaz de grabar pequeñas secuencias de audio y video.

La consecuencia práctica de lo anterior es que periódicamente, los almacenamientos en línea (discos) de los equipos se quedan pequeños, en un proceso que podríamos calificar como "natural". Tradicionalmente los grandes sistemas empresariales no tenían gran problema en este sentido; los discos eran fácilmente ampliables, ya que se trataba de unidades externas que se alojaban en la misma sala que la unidad central. Por lo general los cables de conexión y alimentación se tendían por debajo de un falso suelo desmontable, que era y sigue siendo casi obligado en este tipo de instalaciones.

Sin embargo, en los ordenadores personales (PCs) el asunto no es tan fácil. El espacio interno es limitado, y aunque las unidades de disco pueden ser sustituidas (cambiadas por otras de más capacidad), generalmente es complicado instalar más de dos discos duros en una caja estándar. Sobre todo considerando que además debe montarse una unidad CD/DVD y quizás una disquetera.  Para complicarlo aún más, las carcasas modernas (barebones) tienden a ser cada vez más pequeñas, y los denominados "Home entertainment" o "Home media center" [2], que comienzan a proliferar como un electrodoméstico más, son del mismo tamaño que un reproductor de video tradicional.  Si nos referimos a los portátiles, que son cada vez más frecuentes como ordenador personal, e incluso en las empresas, como opción para el personal móvil, el asunto de la ampliación del almacenamiento se presenta aún más problemático.

§2 La solución externa

Desde 2005 a esta parte, ha empezado a emerger con fuerza un abanico de soluciones, destinadas tanto al ámbito empresarial, como a la informática personal; del hogar, o de las PYMES [3]. Consiste en la utilización de discos externos montados en carcasas ("housing") específicamente diseñadas para este propósito.  Puede afirmarse que sin excepción, todos los fabricantes, incluyendo los de discos duros, han presentado soluciones en este sentido.

Existen distintos tipos, soluciones y capacidades. Para empezar comenzaremos clasificándolos según el uso al que están destinados, aunque debemos advertir que dichos usos no son necesariamente excluyentes.  Por ejemplo, una unidad pensada primordialmente para transportar datos, puede ser eventualmente utilizada como unidad de back-up y viceversa.  La clasificación sería como sigue:

  • Unidades para transporte de datos.  Son unidades de pequeño tamaño en cuyo diseño priva la movilidad y robustez.  Representan la evolución natural del primitivo disquete y han sustituido a este.
  • Unidades de back-up.  Son dispositivos cuya misión es almacenar copias de seguridad. Las unidades suelen ser extraíbles e intercambiables.
  • Servidores de ficheros.  En esta categoría se incluyen desde unidades externas para informática personal, a unidades SAN / NAS para redes (intranets) de pequeñas empresas, o departamentales.

Desde fechas relativamente recientes, las siglas SAN / NAS han irrumpido con fuerza en la tecnología actual.

NAS ("Network Attached Storage").  Sistema de almacenamiento enlazado (ligado) a redes. El concepto NAS fué creado en 1996 y desde su nacimiento ha sido una opción asequible y fácil de instalar. Las unidades NAS están unidas a la red a través de una LAN convencional, los dispositivos NAS se gestionan de forma independiente, por lo que resultan muy adecuados para su utilización a nivel departamental o de grupo de trabajo.

El sistema se basa en dispositivos de almacenamiento (discos) instalados en servidores (generalmente mediante conexiones SCSI o SATA). A su vez, los servidores están conectados a la red local mediante protocolos TCP/IP.  Este es precisamente uno de sus inconvenientes, el acceso a los datos solo puede hacerse a través del servidor NAS correspondiente; cuando cualquier nodo necesita acceder al servidor los datos deben viajar por la LAN, con la consiguiente penalización en el tráfico.

SAN ("Storage Area Network") es un nuevo concepto (1998) que trata de dar respuesta al volumen creciente de datos que han de ser almacenados en los actuales entornos de red. Creando una SAN los usuarios pueden separar el tráfico de almacenamiento del resto de las operaciones de red, y obtener conexiones directas entre los servidores y los dispositivos de almacenamiento.

Básicamente una SAN es una red especializada que permite accesos rápidos y fiables entre servidores y los recursos de almacenamiento independientes o externos. En una SAN (al contrario que en el paradigma NAS), los dispositivos de almacenamiento no son propiedad exclusiva de ningún servidor, sino que, por el contrario, se comparten entre todos los servidores de la red como si fueran recursos "peer". De la misma forma que una LAN permite conectar clientes y servidores, una SAN puede establecer comunicación entre servidores y dispositivos de almacenamiento, o entre servidores y entre dispositivos de almacenamiento. Contra lo que pudiera parecer, una SAN no precisa de una red específica. Puede utilizarse para este fin una subred virtual dentro de la infraestructura de una intranet compartida.

En el presente capítulo ofreceremos un breve repaso a las principales características de las distintas soluciones que ofrece la tecnología actual.

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[1]  12-05-2006. Aunque conocía de su existencia por las revistas especializadas, me refiero a la exposición en un comercio de un dispositivo real.

[2]  Equipos que integran un PC de altas prestaciones, junto con todos los dispositivos de E/S necesarios para la grabación y reproducción de música y video. Representan una evolución del reproductor DVD tradicional, que a pasado a convertirse en un dispositivo polifacético orientado al entretenimiento. Aparte de los puertos E/S propios de cualquier PC estándar, incluyen un grabador/reproductor CD/DVD con posibilidad de grabación de video. Sintonizador de FM y capturadora de TDT (Televisón Digital Terrestre); conexión a Internet; tarjeta de sonido multicanal, y quizás ranuras para lectura de distintos tipos de tarjetas de memoria (para cámaras de fotos). Generalmente dotado de un mando a distancia y utilizando la pantalla del televisor como salida. A la fecha (2006) suelen montar MS Windows XP Media Center Edition 2005 como Sistema Operativo. 

[3]  Acrónimo de "Pequeña y Mediana Empresa". Equivalente al SOHO ("Small Office/Home Office") en la literatura inglesa.